Le jazz contemporain se porte bien, merci. La preuve avec Escape Velocity, le dernier disque du trompettiste Theo Croker. Petit-fils de Doc Cheatham (trompettiste aussi), il s’est notamment fait connaître en jouant aux côtés de Dee Dee Bridgewater, sa « gourou musicale et spirituelle ». Comme nombre de jazzmen de la jeune génération, sa musique se nourrit de hip hop, soul, funk, etc. et rappelle souvent le RH Factor, mené par Roy Hargrove, pionnier du genre aux nombreux émules depuis les années 2000.

Sur Escape Velocity, le musicien déploie des rythmiques hybrides et des sonorités très contemporaines qui gravitent très haut : son funk électro d' « In Orbit » dont les boucles restent longtemps en tête ; ondes tout aussi cosmiques sur la réinterprétation de « Love from the Sun » de Roy Ayers où s’invite Dee Dee Bridgewater ; puis retour en douceur sur terre avec le groove très dense de morceaux plus lents comme « No Escape From Bliss » qui teinte l'album d'une couleur soul voire – éternel débat – neo-soul. Soul en tout cas, qui se trouve renforcée par de belles nappes de Fender Rhodes qui émaillent également l’ensemble de l’album.

Theo Croker mise aussi sur une certaine spiritualité (« Raise Your Vibration » ou « RaHspect ») qui reste bien sûr à l’appréciation et la sensibilité de chacun. Outre cette dimension spirituelle, le musicien se fait témoin de son époque et s'empare des thématiques sociales et politiques de son pays : notamment « We Can’t Breathe »,  hommage à Eric Garner, victime de violences policières. Rien qui n'empêche le trompettiste de conserver néanmoins un regard positif avec « It’s Gonna Be Alright » dont les passages chantés peuvent toutefois susciter une certaine réserve...

Escape Velocity doit être écouté d’une traite si l'on tient compt de sa nature de suite qui s’avère effectivement cohérente dans cet ordre. Les morceaux sont assez courts quoique nombreux (15), on aurait aimé un peu de rab sur certains. L’ensemble est malgré tout très riche et démontre une vision très convaincante.

Fara Rakotoarisoa

Theo Croker, Escape Velocity, DDB Productions/Okeh/Sony, 2016

Theo Croker se produira le 7 juillet au Festival All Stars du New Morning.

Theo Croker (Trumpet),  Kassa Overall (Drums), Irwin Hall (Alto Saxophone/Flute/Bass Clarinet), Michael King (Keys), Eric Wheeler (Bass), Anthony Ware (Baritone Saxophone), Ben Eunson (Guitar), Femi Temowo (Guitar), Dee Dee Bridgewater (Vocals)